Internationaal ontstond vorige week ophef over een eencellig organisme, een amoebe, die zich tegoed zou hebben gedaan aan de hersenen van een vijf jarige jongen. Dit na het drinken van flessenwater.Het slachtoffer uit Louisiana werd in juli 2013 met hoge koorts, knallende hoofdpijn en braken naar het ziekenhuis gebracht. Daar volgde een kort ziekbed waarbij de jongen weinig anders meer deed dan wezenloos voor zich uitstaren. Het was al bekend dat in sommige gebieden vers drinkwater met deze amoebe, genaamd Naegleria Fowleri, kan zijn verontreinigd, maar nu blijkt ook flessen- of tapwater onveilig te zijn.

Tijdens zijn korte verblijf in het ziekenhuis ontwikkelde het slachtoffer steeds langduriger flauwtes en werd uiteindelijk twee weken later hersendood verklaard. Kort daarvoor besloot de familie van de jongen, toen bleek dat er geen redden meer aan was, de life support te staken.

De uiteindelijke doodsoorzaak was Primary Amebic Meningoencephalitis (PAM) Dit is een aandoening waarbij de hersenen als gevolg van een infectie zwellen.

Het verantwoordelijke micro organisme dat de infectie en zwellingsreactie veroorzaakte heeft de naam te danken aan het feit dat bij het werkproces van de hersenen betrokken zenuw weefsel wordt aangevreten.

De amoebe penetreert in het bot tussen de zenuwbanen en de hersenen waarna een infectie zich ontwikkeld en zenuwcellen worden afgebroken. Als gevolg van de afweerreactie die ontstaat zwellen de hersenen op. Op dat moment is sprake van PAM. Jaarlijks gaan als gevolg van PAM in de Verenigde Staten tot 8, voornamelijk kinderen, dood. De gemiddelde leeftijd is 12 jaar.

Volgens Jennifer Cope, epidemioloog bij het US Centers for Disease Control and Prevention (CDC) is dit de eerste officieel bevestigde case waarbij een dergelijke infectie na het drinken van flessenwater is opgelopen. Al eerder waren gevallen bekend van mensen die het organisme via vers leidingwater hadden binnen gekregen. Dat was bijvoorbeeld in Louisiana. Oorzaak daar was de verontreiniging van de watervoorziening door de overstromingen van de Orkaan Katrina.

De amoebe veroorzaakt lang niet in alle gevallen een infectie. Het onderzoek richt zich daarom vooral nu op de vraag waarom sommige mensen deze dodelijke ziekte wel ontwikkelen.